¡Mira, Look!: Planting Stories: The Life of the Librarian and Storyteller Pura Belpré

Queridos lectores,

For this week, we chose a very special book that came out this year, “Planting Stories: The Life of the Historian and Librarian Pura Belpré.” This story is the result of a beautiful collaboration between American author Anika Aldamuy Denise and Colombian illustrator Paola Escobar, and it is also available in Spanish. For some of you the name Pura Belpré sounds familiar, whether it is because
you read her stories that talk about Puerto Rico’s folklore and oral tradition, or because of the prestigious award named in her honor. Organized since 1996 by the American Library Association, the prestigious Pura Belpré award is given annually to Latinx authors and illustrator.

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Pura Belpré was the first Puerto Rican librarian at the New York public library. This book tells us her inspirational story, and the way in which she planted in New York the seeds of all the stories she heard on the island where she grew up. These stories were told to her “under the shade of a Tamarind tree, in Puerto Rico.” The seeds she plants in the library are an extension of this tree, transplanted in New York City and for all the boys and girls who wanted to hear these stories. Belpré wrote the first book on Puerto Rico’s folktales for the city’s public library. She saw the importance of having access to books in our maternal language and to having representation of our own culture and imagery.

The detailed and colorful illustrations show us this rich world in which
Belpré lived. The 1920s in New York City is shown in detail, building our understanding of this place she went to visit temporarily and where she decided to stay permanently given the opportunities and the promise of the American dream.

Belpré was not only an author but also a storyteller. She would tell and perform Puerto Rico’s stories to children at the library and travel to different places to tell them. Children and families came to the library to hear her bilingual folktales represented with puppets on a stage. This tradition had an impact other storytellers who then continued to create a rich imaginary world for kids at the NY library.

We recommend this wonderful book not only because of her inspirational story, but also because of how important it is to know who she was, where she came from, and the everlasting impact she had in her community.

“The seeds she has planted, the roots that grew shoots into the open air of possibility, have become a lush landscape into which she steps, as though she has never left.”

  • For more information on her prestigious award and to the list of authors and illustrators who have won it, visit the Pura Belpré Award website.
  • To dive into a bit of her legacy among the world of children’s literature, visit the Latinx in Kid Lit blog, which ran a series of commemorative posts in 2016 when the award celebrated its 20th year.
  • Finally, to bring Belpré a bit more to life, check out this trailer for a documentary created by the Center for Puerto Rican Studies.

Nos vemos pronto,

Carolina


Citation: The above image was done by Paola Escobar, and is from the book Planting Stories: The Life of the Librarian and Storyteller Pura Belpré.

¡Mira, Look!: Xóchitl, la niña de las flores

¡Hola a todos de nuevo!

Hoy vamos a hablar de Xóchitl, la niña de las flores del autor Jorge Argueta y el ilustrador Carl Angel, asentados ambos artistas en la ciudad de San Francisco y alrededores. Si te gustaron nuestras críticas pasadas, acompáñanos y déjate llevar por otra bonita historia en español, de esas que adquieren tanto más sentido cuando se cuentan en nuestra propia lengua.

3Xóchitl, la niña de las flores es una historia de superación ofrecida simultáneamente en español e inglés, que enfatiza la importancia de la comunidad, y es contada a través de la mirada inocente de una niña salvadoreña en San Francisco, muy muy lejos del país y la cultura que la vieron nacer. La historia se desarrolla circularmente desde un momento inicial donde el papá y la mamá de Xóchitl [Xochi] trabajan arduamente para salir adelante, pintando casas o trabajando de lo que encuentra y limpiando casas respectivamente. La mamá de Xóchitl también se dedica a vender flores frescas por el barrio, ayudada en ocasiones por su hija.

Ambas disfrutan mucho vendiendo flores juntas, por lo que saltan de alegría cuando el papá les propone mudarse a otra casa con patio trasero y convertir este en un vivero para sus queridas flores. Cuando la comunidad se vuelca en ayudarlos y en crear un espacio limpio y bonito, listo para que vengan a vivir las flores y las plantas, don Roberto, el dueño del lugar, aparece amenazando con denunciarles a las autoridades por entretener a toda clase de gente en una zona residencial.4

Y es aquí donde entra en juego el sostén de la comunidad, la fuerza resultante de algo más que la suma de todos los elementos, que se pondrá de acuerdo para convencer al dueño de las ventajas de tener un vivero en vez de un basurero. La historia, pasado este mal trago, cierra su ciclo con el acercamiento de la familia de Xóchitl y don Roberto.

Una vez más la inocencia es el hilo conductor de esta historia de final feliz sí, pero con una pátina de valores como el esfuerzo y la superación personal que trasciende, dejándose llevar por detalles preciosistas incrustados en vivencias que reflejan ese impulso tan humano de seguir hacia delante en cualquier circunstancia. El Salvador se menciona como una nebulosa de recuerdos que no hacen sino transportarnos a San Francisco, a miles de kilómetros; una ciudad con fuerte presencia de emigrantes—muchos de ellos hispanoamericanos, pero parte inevitable de un país con una lengua y una cultura diferentes.2

De una forma casi magnética, el libro nos invita a mirar a nuestros vecinos y preguntarnos qué hay más allá de lo superficial. Nos invita a cultivar nuestro respeto por los demás y a regar con abundante agua fresca las relaciones en comunidad. Porque la vida de barrio es un bonito microcosmos, un jardín en el que plantar esas flores que son personas y relaciones, y que perfectamente podrían echar sus raíces a nivel macro. Quizá universalizar nuestros barrios sea una manera de superar tanto individualismo.

El autor Jorge Argueta se inspiró en una historia real del barrio de Mission District en la ciudad de San Francisco para escribir Xóchitl, la niña de las flores, y se lo dedica cariñosamente a todas las arduas trabajadoras que venden flores en las calles para sacar adelante a sus hijos. Este poeta y profesor nacido en El Salvador lleva en San Francisco desde los años 1980, tiempo durante el cual ha tenido oportunidad de escribir otros libros como Una película en mi almohada, ganador en 2002 del Premio Américas a la Literatura Latinoamericana y el IPPY por Ficción Multicultural para el público juvenil.

Por su parte, el ilustrador Carl Angel, tiene en su haber obras como Lakas and the Manilatown Fish o Mga Kuwentong Bayan: Folk Stories from the Philippines. En su caso su contribución también está dedicada a la gente de Mission District.

Recursos relacionados y enfocados en la aplicación educativa para la promoción de los valores de respeto, esfuerzo y unión de la comunidad:

¡Espero que os haya gustado la recomendación literaria de hoy!

Nos vemos en unos días para seguir echando nuestra imaginación a volar y de paso reflexionar sobre el papel que queremos desempeñar en nuestras sociedades.

Santi